La sonde Cassini a fait des photos et découvertes incroyables autour de Saturne


La sonde Cassini se prépare à mourir sur Saturne, l’écrasement est prévu pour septembre. Entre-temps, elle a permis de nous donner de merveilles photos de ses anneaux, de ses lunes. De plus, les scientifiques ont pu explorer et mieux connaitre ce monde lointain. Espérons qu’avant sa phase finale que Cassini pourra encore donner des données à étudier
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La sonde Cassini a fait des photos et découvertes incroyables autour de Saturne

 

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Le HuffPost  |  Par Gregory Rozieres

C’est l’heure de vérité pour le petit vaisseau. Depuis 11h ce mercredi 26 avril, le dernier plongeon de la sonde Cassini, dans l’espace inexploré entre Saturne et ses anneaux, a débuté. En novembre dernier, le vaisseau d’exploration de la Nasa avait déjà commencé à se rapprocher de ces incroyables disques de matière qui entourent la géante gazeuse.

Après 22 tours en orbite, Cassini ira finir sa vie dans l’atmosphère de Saturne, en septembre. Il ne faut pour autant pas être trop triste. En orbite autour de la planète depuis 2004, la petite sonde a eu une vie bien remplie.

Et si son dernier voyage devrait être riche en observations, c’est le moment idéal pour se remémorer les plus belles photos et les découvertes scientifiques les plus incroyables de Cassini.

Le robot Huygens largué sur Titan

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Six mois après son arrivée autour de Saturne, Cassini largue Huygens, un robot atterrisseur, sur Titan, l’une des lunes de la géante gazeuse. C’est la première fois qu’un objet humain touche le sol d’un satellite naturel, autre que celui de la Terre. En plus d’offrir de belles photos, le robot a surtout permis aux scientifiques de mieux cerner la composition de l’atmosphère et de la surface de Titan. Depuis, Cassini a continué d’observer Titan et l’on connait mieux ce monde assez proche de la Terre, si ce n’est que le méthane y remplace l’eau…

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Encelade, la lune propice à la vie

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Encelade, l’une des lunes de Saturne, est certainement l’un des astres les plus intéressants du système solaire, pour ce qui concerne la recherche d’une vie extraterrestre. Avec son océan souterrain d’eau liquide, elle dispose de beaucoup d’éléments nécessaires à l’émergence d’une vie biologique.

Mieux, les chercheurs ont découvert il y a quelques semaines la présence d’une source d’énergie, qui pourrait théoriquement nourrir des microbes. Pour cela, la sonde Cassini a plongé au plus près de la surface et est passée à travers l’un des geysers d’Encelade.

Des lunes aux formes improbables

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Si on connait surtout Titan et Encelade, Saturne possède de nombreuses lunes: au moins une cinquantaine. Et parmi celles-ci, certaines ont des formes bizarres, comme Pan (ci-dessus), qui ressemble à un ravioli. Ou encore Téthys et Mimas (ci-dessous), dont la forme fait un peu penser à l’Etoile de la mort de Star Wars. Ou à l’oeil de Sauron du Seigneur des anneaux.

En plus d’être intrigantes, ces images permettent aux astrophysiciens de mieux comprendre l’histoire de notre système solaire et la formation des lunes et planètes.

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Des anneaux toujours mystérieux

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Cassini a pris de nombreuses photos des anneaux de Saturne. Elle a également permis aux scientifiques de mieux comprendre leur fonctionnement. Ceux-ci pourraient même donner naissance à des lunes. Enfin, quand celles-ci ne créent pas des vagues dans les anneaux lors de leur passage.

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Pan, la lune de Saturne à la forme incroyable


Quand on pense à la lune, on pense à une forme quasi-ronde comme la nôtre. Cela n’est pas toujours le cas. Pan, une des lunes de Saturne à un aspect vraiment spéciale et les scientifiques n’ont que des hypothèses pour le moment pour sa forme singulière.
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Pan, la lune de Saturne à la forme incroyable

 

Le HuffPost  |  Par Grégory Rozières

Quand on entend le mot lune, on pense souvent à notre satellite naturel. Ou à la limite, à Europe ou Titan, qui orbitent autour des géantes gazeuses Jupiter et Saturne. Bref, dans tous les cas des astres bien ronds dans l’espace.

Mais toutes les lunes ne se ressemblent pas, et la NASA en apporte encore la preuve ce jeudi 9 mars, avec d’incroyables photos de Pan. Ce petit satellite de 14 km de diamètre orbite autour de Saturne et se situe entre deux des fameux anneaux. C’est même Pan qui entretiendrait ce trous entre les anneaux, à l’instar de Daphnis, une autre lune de Saturne.

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Ces photos, non retouchées, ont été prises par la sonde Cassini mardi 7 mars. Aucun vaisseau humain ne s’était jamais approché si près de Pan, ce qui nous permet d’observer au mieux sa forme bizarre de soucoupe volante. Une vue rendue possible car depuis novembre, la sonde Cassini a commencé à plonger vers Saturne pour ses derniers mois d’existence.

Pan n’est pas la seule Lune à avoir une « crête équatoriale ». En réalité, deux autres satellites saturniens ont une forme similaire: Japet et Atlas. Mais cette excroissance bizarre n’a jamais été observée ailleurs qu’autour de la géante gazeuse.

Et à vrai dire, les chercheurs ne savent pas vraiment comment expliquer cette forme de soucoupe volante. En 2012, une étude estimait que cette crête équatoriale pourrait être le résidu d’une ancienne collision. En tout cas sur Japet, la lune étudiée par les chercheurs.

Des débris auraient alors formé un anneau en orbite (comme pour Saturne), puis ceux-ci seraient doucement tombés à la surface, autour de l’équateur.

Mais ce n’est qu’une théorie, et il faudra certainement plus d’études de ces satellites pour comprendre leur forme étrange. La NASA précise d’ailleurs que ces images de Pan vont « aider à caractériser sa forme et sa géologie ».

 

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