Le Saviez-Vous ► Une inondation de mélasse tragique


J’avais déjà entendu parler de cette inondation, mais j’étais loin de me douter que ce fût une vraie catastrophe qui à coûter des millions de dollars en plus de pertes humaines et de chevaux en 1919
Nuage

Une inondation de mélasse tragique


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Saviez-vous que le 15 janvier 1919, juste après la Première Guerre Mondiale, la ville de Boston a connu une bien étrange tragédie? Le secteur nord de la ville fut en effet frappé par une immense vague de mélasse, qui provoqua la mort de 21 personnes et entraîna conséquemment une importante enquête légale… À l’aide des journaux de l’époque, intéressons-nous à cette tragédie inusitée.

Une citerne de mélasse?

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La mélasse est obtenue par le raffinage de la sève de la canne à sucre et ce produit était très pratique au début du 20ème siècle dans les procédés de distillation d’alcool, et plus particulièrement dans celui du rhum. 


Photo: La citerne de mélasse du secteur Nord de Boston

Voilà pourquoi la Purity Distilling Company avait fait construire en 1915 une immense citerne de mélasse à Boston; pour avoir le précieux produit sous la main en grande quantité pour la fabrication d’alcool. La citerne en question était gigantesque! Elle mesurait 15 mètres de hauteur et avait 27 mètres de diamètre. Le jour de la tragédie, elle était remplie à pleine capacité avec quelques 2.3 millions de gallons de mélasse de Puerto Rico.

Une inondation impressionnante et… collante!


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Un peu après midi le 15 janvier 1919, les habitants du secteur ont rapporté avoir entendu un immense vacarme, comme des coups de feu… Il s’agissait en réalité des boulons de la citerne qui étaient en train de céder et la citerne s’éventra, déversant son contenu dans ce coin de la ville de Boston.


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Une immense vague estimée entre 2.5 et 4 mètres de hauteur a déferlé dans le quartier à une vitesse et une pression suffisante pour soulever un train et endommager des rails de chemin de fer! Les journaux ont rapidement rapporté les histoires des personnes blessées et des 21 personnes décédées des suites de cet accident.


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Des journaux comme le Boston Post et le Boston Globe rapportèrent entre autres la mort du jeune Pasquale Lantosca, seulement âgé de 10 ans et qui a péri en étant atteint par un wagon de train… ou l’histoire de Walter Merrithew, un employé de chemin de fer soulevé de plus d’un mètre par la vague et projeté contre un mur. Les quotidiens de l’époque rapportèrent aussi la noyade de plusieurs personnes et selon les témoins, de quelques chevaux.

Des morts et plusieurs questionnements 


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21 morts, 150 blessés et plus de 100 millions de dollars en dommage estimés, il n’en fallait pas plus pour qu’une longue enquête s’amorce afin d’élucider les circonstances de cette étrange tragédie.

La citerne n’avait que trois ans et son effondrement était surprenant. L’enquête révéla qu’aucun test, notamment avec de l’eau, n’avait été effectué au préalable, puisqu’un chargement de mélasse arrivait éminemment. L’acier n’était probablement pas de bonne qualité, ce qui, jumelé au fait que la citerne était à pleine capacité, explique en partie l’accident. La construction de la citerne en général s’était de plus réalisée dans la hâte.


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Nettoyer la mélasse fut aussi une tâche colossale et les gens chargés de dégager la masse gluante des rues et des bâtiments réalisèrent que l’eau salée était relativement efficace pour décoller cette mélasse séchée un peu partout.

Les habitants de ce secteur de Boston ont par ailleurs longtemps affirmé que lors des journées de grandes chaleurs, une odeur de mélasse flottait encore dans l’air quelques décennies après la tragédie…

 

Spécialiste en histoire ancienne, Evelyne Ferron

http://www.historiatv.com/

2 réponses à “Le Saviez-Vous ► Une inondation de mélasse tragique

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