Les diamants de Cérès


Cérès, une planète naine qui a deux points scintillants, qui croyait-on était de la glace, mais après une étude plus poussée, ces deux points seraient en fait du diamant. De quoi à faire briller les yeux les industriels du diamant
Nuage

 

Les diamants de Cérès

 

Cérès et ses points lumineux vus par Dawn

Cérès et ses points lumineux vus par la sonde Dawn.

NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Sean Bailly

Les deux points lumineux à la surface de Cérès qui intriguaient les astrophysiciens seraient liés à du diamant présent dans le manteau de la planète, qui affleure dans un cratère.

La sonde Dawn vient d’identifier la nature des deux points lumineux à la surface de la planète naine Cérès, le plus grand corps de la ceinture d’astéroïdes, située entre Mars et Jupiter. Les chercheurs pensaient qu’il s’agissait de glace d’eau ou de sel qui réfléchit la lumière du Soleil. Il n’en est rien. Ce serait… du diamant !

Après avoir visité Vesta, un autre corps massif de la ceinture d’astéroïdes, la sonde Dawn de la Nasa s’est mise en orbite autour de Cérès début mars 2015. Les astronomes étaient impatients d’étudier de près la surface de la planète naine. En effet, en 2004, des images du télescope spatial Hubble avaient mis en évidence une zone très lumineuse dont l’origine restait inexpliquée. Les premières images de Dawn ont ainsi montré deux points très lumineux et rapprochés au fond d’un cratère. Le spectromètre VIR sensible au visible et à l’infrarouge a identifié la nature du matériau qui réfléchit la lumière : il s’agirait de diamant.

« C’est tout à fait possible, explique l’astrophysicien Roland Lehoucq, Cérès est riche en carbone et selon les modèles de formation des planètes, si la pression est suffisante au cœur du corps, le carbone cristallise sous forme de diamant. »

L’idée des planètes de carbone a été proposée en 2005 par les astrophysiciens américains Marc Kushner et américano-canadienne Sara Seager. Elles auraient un cœur métallique et une écorce riche en carbone. À plusieurs kilomètres de profondeur, la pression serait assez élevée pour cristalliser le carbone en diamant. En 2012, une équipe franco-américaine a proposé que l’exoplanète 55 Cancri e serait un candidat possible. Et ce serait aussi le cas de Cérès.

Cette nouvelle intéresse déjà les industriels du diamant sud-africains. Samuel Fish, porte-parole du syndicat des diamants sud-africains, a ainsi annoncé qu’un appel d’offres international serait prochainement lancé auprès des agences spatiales pour monter une mission d’exploitation du diamant de Cérès. À ce jour, les spécialistes restent sceptiques sur la possibilité d’un tel projet.

Par ailleurs, Roland Lehoucq s’interroge :

« Cérès n’a pas pu se former dans le Système solaire. »

En effet, les planètes de carbone ne peuvent se former que dans des régions pauvres en oxygène.

« Je suppose qu’elle a pu se former dans un système riche en carbone, tel celui du pulsar PSR B1257+12, puis être éjectée lors d’un cataclysme et errer dans la Galaxie avant d’être captée par le Système solaire. »

En effet, les planètes errant loin de leur étoile d’origine sont nombreuses dans la Voie lactée, bien que difficiles à observer.

« Par ailleurs, Cérès est bien trop petite pour que le carbone cristallise, alors comment est-ce possible ? Il va falloir revoir les modèles. »

Roland Lehoucq est bien connu pour ses ouvrages (et sa chronique mensuelle dans Pour la Science) où il vulgarise la science au travers d’œuvres de science-fiction. Il ajoute, sur un ton faussement sérieux,

« Un second mystère demeure : quand on regarde les images de la rotation de Cérès, on voit que les points continuent de briller même quand ils passent dans l’ombre. Cela montre qu’il ne s’agit pas d’une réflexion mais d’une source primaire… Serait-ce des extraterrestres en train d’exploiter le diamant de Cérès ? »

http://www.pourlascience.fr/

2 réponses à “Les diamants de Cérès

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