La collision d’étoiles mortes à l’origine de l’or


Comment est fait l’or ? Non ce n’est pas Merlin l’enchanteur qui par un peu de magie Encore moins Midas que tout ce qu’il touche se change en  or.
Nuage

 

La collision d’étoiles mortes à l’origine de l’or

 

Représentation artistiques de la collision entre deux étoiles à neutrons. Représentation artistiques de la collision entre deux étoiles à neutrons. Photo :  Dana Berry/SkyWorks

De nouvelles observations tendent à confirmer la provenance de l’or, ce métal précieux rare et très prisé par les humains.

Les télescopes spatiaux Swift et Hubble de la NASA ont détecté le mois dernier une lueur particulière qui a brillé pendant quelques jours dans une galaxie lointaine .

Le chercheur Edo Berger et ses collègues de l’Université Harvard pensent que cette luminosité provient de collisions d’étoiles mortes et serait à l’origine de la création de métaux lourds, dont de l’or.

Explications

L’or est rare sur Terre, mais il l’est également dans l’ensemble de l’Univers. Les scientifiques savent depuis longtemps que les éléments les plus légers, comme le carbone et l’oxygène, se créent à l’intérieur d’une étoile, mais pas les éléments plus lourds comme l’or.

Selon les chercheurs américains, le métal doit naître d’un événement encore plus cataclysmique, un genre de sursaut de rayons gamma, comme celui détecté en juin et qui serait le résultat de la collision de deux étoiles à neutrons.

Le saviez-vous?
Une étoile à neutrons est un astre principalement composé de neutrons maintenus ensemble par les forces gravitationnelles. C’est en quelque sorte une étoile morte, le résidu compact du cœur d’une étoile massive quand celle-ci a épuisé son combustible nucléaire.

Théorie révisée

À ce jour, les chercheurs pensaient que l’or s’était créé dans l’explosion d’une supernova. Ces observations pointent donc vers un procédé stellaire différent qui se serait produit longtemps avant que le système solaire n’existe.

Un sursaut gamma

Un sursaut gamma Photo :  ESO

« Nous estimons que la quantité d’or produit et éjecté durant la fusion de deux étoiles à neutrons est de l’ordre de 10 masses lunaires. C’est beaucoup de bling bling! » Edo Berger

Un sursaut de rayons gamma est en quelque sorte un éclair de lumière de grande énergie provenant d’une explosion extrêmement intense. La plupart d’entre eux sont observés dans l’Univers distant. Celui détecté par les Américains se trouve à 3,9 milliards d’années-lumière de la Terre et est l’un des plus proche observés à ce jour.

Le détail de ces travaux est publié dans les Astrophysical Journal Letters.

http://www.radio-canada.ca

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